Oscar Micheaux desafió a Hollywood para hacer el primer largometraje totalmente negro

Oscar Micheaux desafió a Hollywood para hacer el primer largometraje totalmente negro

Películas y producciones de televisión como Black Panther, BlackKKlansman y When Than See Us rompen récords de taquilla y ganan premios por su representación de la fantasía y los hechos afroamericanos. Estamos muy lejos de los comienzos del cine de hace un siglo, cuando los disturbios raciales atravesaron América y la gran pantalla estaba tan segregada como el resto del país.

Pero una cosa no ha cambiado: Ryan Coogler, Spike Lee, Ava DuVernay y otros cineastas negros mantienen el control de sus historias al escribirlas, dirigirlas y producirlas. En los primeros días del cine, los creadores negros tuvieron que hacer lo mismo para construir su propia alternativa a Hollywood. Y pocos lo hicieron más que Oscar Micheaux, el hombre que hizo The Homesteader de 1919, el primer largometraje con un reparto totalmente negro.

Micheaux, cineasta afroamericano autodidacta, iconoclasta y empresario inconformista, abordó de manera implacable la raza, la segregación, la censura y otros temas que aún resuenan hoy cuando The Homesteader cumple 100 años.

« Micheaux produjo películas que desafían los puntos de vista preexistentes sobre la raza», explica la historiadora del cine Charlene Regester de la Oscar Micheaux Film Society, «y demostró que existía un público que deseaba representaciones de la vida negra en la pantalla».

El audaz y franco Micheaux fue «Muhammed Ali décadas antes de su tiempo», escribe Patrick McGilligan en su libro Oscar Micheaux: The Great and Only. Comparándolo con el aclamado pionero cinematográfico D.W. Griffith, McGilligan se maravilla de que las primeras cuatro películas de Micheaux «se ganaran su lugar como figura estelar en el cine americano».

Ese legado comenzó hace un siglo con The Homesteader, pero las semillas fueron sembradas en los dramáticos acontecimientos de la vida real de Micheaux. El

ciudadano Micheaux

Micheaux nació en Illinois rural en 1884, en una familia de antiguos esclavos. Después de trabajar como porteador de ferrocarril y en otros trabajos de poca importancia, se llevó a la agricultura en tierras de Dakota del Sur que el gobierno de Estados Unidos se apropió de los nativos americanos. Su granja se situó en la Reserva India Rosebud, un nombre apropiado, ya que los dramáticos acontecimientos que se desarrollan allí dieron forma a su vida entera, al igual que el protagonista del Ciudadano Kane de Orson Welles fue perseguido por su infame Rosebud. La

casa de Micheaux creció. Se casó con una mujer llamada Orlean McCracken pero peleó por dinero con su padre predicador. Esta disputa, junto con la sequía y la deuda, acabó con el negocio de Micheaux.

Sin embargo, comenzó a escribir novelas basadas en la disputa con su suegro religioso, vendiéndolas puerta a puerta. Se basó en su propia historia de vida para explorar la experiencia afroamericana, pero el astuto showman la animó con romance, asesinato, un final feliz y un giro provocativo, ya que la heroína resultó ser una mujer negra «pasando» por blanco. «Nada haría que la gente estuviera más ansiosa por ver una foto», señaló más tarde, «que una litografía que decía «¿Se casarán las razas?» Micheaux trabajaba fuera de Hollywood, pero su ambición era más que una coincidencia .

Orlean, la esposa de Micheaux, nunca lo vio convertir su conflicto conyugal en una nueva carrera. Pisoteada por un caballo, murió después de ser rechazada de un hospital solo para blancos.

La segregación fue una de las principales causas de disturbios cuando Estados Unidos explotó en el verano rojo de 1919. Treinta y ocho personas murieron en Chicago y cientos más murieron y resultaron heridas en todo el país.

Las películas eran muy diferentes para los espectadores en blanco y negro, tanto en los teatros segregados como en las propias películas. Los productores blancos y las estrellas blancas controlaban Hollywood, y los actores blancos en blackface a menudo jugaban grotescamente racistas «de color».

Había algunas películas totalmente negras en la era del silencio. William Foster fue el primer director negro, con la comedia al estilo Keystone Kops The Railroad Porter en 1912, mientras que Ebony Film Corporation, de Luther Pollard, hizo westerns de dos carretes, noticieros y comedias conocidas colectivamente como «imágenes de raza».

La más cercana a una estrella de cine negra era Noble Johnson, contratada con Universal Pictures pero dispuesta a producir películas que interpretan a héroes afroamericanos. Cortejó a Micheaux con la esperanza de adaptar The Homesteader a una película, pero los jefes de Hollywood de Johnson se negaron al trato.

Así que Micheaux decidió ir solo.

Dentro de unos meses, Micheaux corrió a la producción. Ignorando la floreciente industria cinematográfica de Los Ángeles, reclutó actores escénicos de la Costa Este y el Medio Oeste, vaudevillianos y músicos. Para el personaje basado en su infligida esposa Orlean, Micheaux vio a Evelyn Preer de 21 años predicando en una esquina de la calle. Preer se convirtió en la principal dama de Micheaux a lo largo de su carrera, ganando el apodo de «La reina de colores del cine».

Micheaux corrió a los campos de maíz de Iowa para filmar la cosecha antes de que acabara el guión. Trabajaba así. rápido la producción torbellino se completó en Navidad 1918. Cuesta $15,000, una fracción del costo de una producción de Hollywood, pero sigue siendo una cantidad inaudible para una película de carreras. Y duró dos horas y media. Incluso Charlie Chaplin no hizo un largometraje hasta dos años después.

Micheaux trabajaba fuera de Hollywood, pero su ambición era más que una coincidencia.

Una nueva era

The Homesteader se estrenó el 20 de febrero de 1919 en un teatro lleno de 8.000 asientos en Chicago. Cantante de ópera, músicos de jazz y un noticiero sobre la unidad de infantería afroamericana de Illinois Black Devils tocaron antes de la proyección.

El Homesteader fue anunciado como una «nueva época en los logros de las razas más oscuras». Y al público le encantó.

Entre las críticas de la época, Half-Century Magazine dijo: «Muchas escenas se clasifican en potencia y mano de obra con la mayor de las producciones occidentales blancas».

Fue prohibido inmediatamente, gracias a la intriga del némesis de la vida real de Micheaux: el padre de su difunta esposa. Pero Micheaux se defendió, y miles de personas más se metieron en proyecciones en el teatro negro más prestigioso de Chicago, el Vendome. Micheaux luego salió a la carretera, llevando personalmente la impresión de la película a los cines a través del Medio Oeste y el Sur. A veces alquilaba teatros enteros para interpretar la película, una táctica conocida como «cuatro paredes» y utilizada controvertida por Netflix para gestionar los estrenos teatrales de películas como Roma. Micheaux produjo y dirigió 16 talkies, lo que lo convirtió en la única luminaria de la era silenciosa en cruzar a la era del sonido .

Desafortunadamente, los espectadores negros solo pagaron entre 10 y 25 centavos por una entrada, mucho menos que los espectadores blancos de la gran ciudad que pusieron un dólar o tres. Y a pesar de las esperanzas de Micheaux de que la película se cruzara, el público blanco simplemente no miraba fotos de carreras.

Mientras tanto, una breve mención del aborto en The Homesteader hizo que los censores ordenaran el corte completo de la escena. La censura perduró a Micheaux a lo largo de su carrera: Su última película Body and Soul, protagonizada por Paul Robeson, tuvo cuatro de los nueve carretes cortados por las autoridades. Pero Micheaux dio lo mejor que consiguió, explotando lagunas legales y ocasionalmente engañando directamente. Una vez puso un título diferente en una impresión de película y lo metió en los cines de Virginia antes de que las autoridades se entendieran. Y se basó en estas experiencias para escribir la película Deceit de 1923, una historia sobre censura.

Cada alteración de los censores significaba que la tira física de la película era hackeada — y las huellas simplemente se desmoronaron. Todavía se pueden ver películas raras y significativas realizadas por Micheaux y otros cineastas negros en el set de DVD y Blu-Ray Pioners of African-American Cinema del BFI, pero la mayoría de las 44 películas de Micheaux están perdidas para nosotros, incluyendo The Homesteader.

Nacimiento de indignación

Para su próxima película después de The Homesteader, Micheaux apuntó a la controvertida épica Birth of a Nation, que representaba al Ku Klux Klan como héroes. Dentro de Our Gates puso en su cabeza la odiosamente racista historia de D.W. Griffith al representar al personaje de Evelyn Preer brutalizado por opresores blancos.

« Micheaux fue increíblemente audaz», dice el historiador de cine Regester, «al sugerir que donde Griffith describe a los negros como aterradores, los verdaderos aterrorizadores desde la perspectiva de Micheaux son blancos que atacan sexualmente a las mujeres negras».

Within Our Gates sobrevive hoy, e incluso se puede ver en YouTube. McGilligan, el autor de la biografía de Micheaux, llama a la película un «hito astutamente escrito, a veces bellamente dirigido».

Fue rápidamente prohibido en el sur.

Durante las siguientes tres décadas, Micheaux resultó películas a un ritmo prodigioso. Aunque no era considerado cool por los estándares del movimiento artístico del Renacimiento de Harlem de los años 20, a menudo abordaba cuestiones sociales mientras mantenía un ojo en las perspectivas comerciales. Hoy es recordado como pionero del cine afroamericano, incluyendo un reciente homenaje en el episodio inaugural de los Watchmen de HBO.

También volvió a los incidentes de la vida real representados en The Homesteader una y otra vez. El primer talkie de Micheaux, The Exile, incluso agregó canciones y números de baile. Esta lujosa película de 1931 ganó a Micheaux otro hito para el cine negro: el primer largometraje de sonido con un reparto negro.

Micheaux produjo y dirigió 16 talkies, lo que lo convirtió en la única luminaria de la era silenciosa en cruzar a la era del sonido.

« El hecho de que fuera capaz de hacer tantas películas como lo hizo a lo largo de 30 años lo haría notable en sí mismo», dice el historiador del cine Jeff Hinkelman. «Que esas películas nos proporcionen una ventana inestimable a las preocupaciones raciales a lo largo de ese período de tiempo le da al hombre y a su trabajo un significado incalculable».

Micheaux murió en 1951. Tenía 67 años y estaba en bancarrota. «Me gusta pensar que murió incorregible e imperdible», dice J. Ronald Green en su libro With a Crooked Lick: The Films of Oscar Micheaux, «no solo escribiendo a sí mismo en la historia sino reescribiendo irreverente y optimista las historias de Estados Unidos». La

última película de Micheaux, The Betrayal, fue otra narración del incidente en la casa de Rosebud Reservation.

Como el Ciudadano Kane, Micheaux no podía dejar ir a Rosebud. Incluso al final de su vida, todavía era El Homesteader.

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